Svelati i dettagli degli anticorpi che funzionano contro il virus Zika

Un team americano è riuscito a descrivere esattamente come gli anticorpi si attaccano e bloccano il virus Zika, una scoperta che favorirà lo sviluppo di un vaccino.


L’epidemia di Zika del 2015 e 2016 sta avendo impatti duraturi sui bambini le cui madri sono state infettate mentre erano incinte. Anche se il numero di infezioni è sceso, cosa che gli scienziati ipotizzano possa essere dovuta all’immunità di gregge in alcune aree, c’è ancora il potenziale per future epidemie. Per prevenirle, gli scienziati hanno voluto capire come il sistema immunitario riconosce il virus.


Zika è un tipo di flavivirus, come quelli della dengue, del Nilo occidentale e della febbre gialla. Per proteggersi da questi e altri agenti patogeni, l’uomo produce una grande quantità di anticorpi e, se viene infettato o vaccinato, questi anticorpi riconoscono l’agente patogeno. Tuttavia, a volte può succedere che la risposta immunitaria del corpo contro un flavivirus possa rendere la persona più malata se viene infettata una seconda volta. Questo fenomeno è chiamato potenziamento anticorpo-dipendente (Ade) e accade quando gli anticorpi si attaccano all’esterno del virus senza bloccare la sua capacità di infettare le cellule, fatto che può inavvertitamente aiutare il virus a infettare più cellule.


Per prevenire l’Ade quando si crea un vaccino è fondamentale per gli scienziati avere una comprensione dettagliata di come gli anticorpi si attaccano a un virus specifico. Questo è particolarmente importante per i flavivirus, perché gli anticorpi che proteggono contro un flavivirus possono anche attaccarsi, ma non proteggere contro altri flavivirus, aumentando il rischio di Ade. Per questo c’è la preoccupazione che gli anticorpi generati in risposta a un vaccino contro il virus Zika possano scatenare l’Ade se qualcuno dovesse essere successivamente infettato dalla dengue o da altri flavivirus.


Per studiare la risposta anticorpale a Zika e a altri flavivirus, alcuni ricercatori hanno esaminato diversi anticorpi dal sangue di pazienti del Messico e del Brasile. Per trovare gli anticorpi che riconoscono i flavivirus, hanno usato un pezzo della parte esterna del virus, chiamato il dominio III della proteina envelope. Studi precedenti hanno dimostrato che questo è un obiettivo importante degli anticorpi protettivi che combattono le infezioni da flavivirus.


I ricercatori hanno studiato come questi anticorpi sono cambiati nel tempo e come reagiscono in modo incrociato con altri flavivirus, compresi i quattro tipi di virus della dengue. Hanno scoperto che gli anticorpi Zika si attaccano strettamente e si difendono anche dalla dengue tipo 1, mentre si attaccano debolmente al West Nile e alla dengue tipo 2 e 4. I ricercatori affermano che la debole reattività incrociata di questi anticorpi non sembra difendere contro questi flavivirus, ma non induce nemmeno Ade, suggerendo che il dominio III può essere utile per fare un vaccino sicuro.


Fonte: 65th Annual Biophysical Society Meeting

IT-NON-04152-W-03/2023